En Perspectiva

Autobuses de hidrógeno en Europa

Un nuevo impulso para los autobuses de hidrógeno en Europa

La implantación de redes de transporte urbano formadas autobuses propulsados por una pila de combustible alimentada por hidrógeno son una vieja aspiración europea por lo que supondría en reducción de emisiones contaminantes relacionadas con el sector transporte. Después de varias iniciativas experimentales y prototipos en lo que va de siglo, varios operadores de Alemania e Italia se han asociado para comprar unidades a una mayor, aunque todavía pequeña, escala.

Concretamente, 63 unidades que serán adquiridas con financiación de los fondos JIVE (siglas en inglés de la Iniciativa Conjunta para Vehículos de Hidrógeno en Europa). Este proyecto, subvencionado por la Unión Europea, se propone duplicar el número de autobuses propulsados con hidrógeno circulando en la región con la incorporación de unas 140 unidades en nueve ciudades de cinco países comunitarios.

Se trata del despliegue de mayor magnitud en Europa hasta el momento de este tipo de vehículos que no generan emisiones contaminantes a la atmósfera. El objetivo es que, con la adquisición coordinada de vehículos, se reducirán los costes, se podrá hacer pedidos con especificaciones técnicas comunes y se acordarán encargos más grandes a cada proveedor.

Y es que uno de los principales inconvenientes para instaurar los autobuses con pila de combustible de hidrógeno en los sistemas transporte urbano es su alto coste.

Las pilas de combustible precisan de metales nobles como el platino, que es un elemento muy raro y, por lo tanto, muy costoso. Además, los elevados costes de mantenimiento y la ausencia de una infraestructura de abastecimiento de hidrógeno también suponen obstáculos para su implantación a gran escala.

Otro de los problemas de esta nueva forma de propulsión es, como en toda nueva tecnología, su poca fiabilidad.

No obstante, proyectos como JIVE muestran que todavía se sigue viendo al hidrógeno como uno de los combustibles ineludibles para un nuevo modelo de medios de transporte más limpios y respetuosos con el medio ambiente. Actualmente, el transporte es responsable de aproximadamente la cuarta parte de emisiones de dióxido de carbono a la atmósfera.

Las pilas de combustible de hidrógeno son como una batería convencional que para funcionar necesitan combustible. Este, combinado con oxígeno, pasa por un proceso electroquímico que produce electricidad y alimenta a un motor eléctrico, con lo que evita el principal problema de los actuales coches eléctricos: la reducida autonomía de sus baterías.

La ventaja es que este combustible puede ser tan simple y poco contaminante como el hidrógeno. Este elemento es una fuente de energía completamente limpia cuyo único residuo es agua destilada y vapor de agua.

Empresas como Toyota o Daimler-Chrysler están desde hace años desarrollando modelos de autobuses con pila de combustible de hidrógeno. Y varios prototipos andan ya circulando por Europa, pero esta tecnología no termina de arrancar. En Madrid dos autobuses comenzaron a prestar servicio de transporte de pasajeros en pruebas en 2003, uno de Mercedes-Benz y otro del Grupo Iveco.

Ahora, el anuncio de la compra a mayor escala en Alemania e Italia coincide con el de Toyota de que pondrá en funcionamiento de más de 100 de sus modelos en Japón antes de los Juegos Olímpicos y Paraolímpicos de Tokio 2020.

El primero de estos vehículos comenzó a operar en marzo y, según el fabricante, su pila de combustible alcanza una potencia máxima de nueve kilovatios y tiene una capacidad de suministro de 235 kilovatios hora, que puede ser empleado como fuente de alimentación en casos de catástrofes o incluso aprovechado para el uso de electrodomésticos.

Además, también en marzo la empresa francesa Alstom completó su primera prueba un tren propulsado con hidrógeno en la ciudad alemana de Salzgitter. El vehículo alcanzó los 80 km/h y está previsto que en futuras pruebas alcance hasta los 140 km/h antes de empezar a ser probado con pasajeros a bordo el próximo año.

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